“Colonia de leprosos – Amor, risas y fotos” – Un proyecto de retratos con Kevin Kuster

Fotografía de Kevin Kuster

Considere una vida sin fotografías. Toda tu existencia está cronometrada sólo por la memoria y las palabras. No tienes fotos. Nada de fotos de bebés, nada de tu boda o graduación, y ciertamente nada de eso. Si usted nace en el privilegio (o tiene un poco de suerte), entonces usted tiene una foto, un retrato enmarcado con su lugar permanente como la pieza central de sus pertenencias, un orgulloso símbolo de su valor y dignidad como ser humano.

Lo que podría ser la premisa de una novela distópica es la realidad de la Colonia de lepra de Khokana en Katmandú, Nepal. Los residentes de la colonia están en el centro de la iniciativa de caridad del fotógrafo Kevin Kuster titulada “Colonia de leprosos – Amor, risas y fotos”. Kuster visitó la colonia en octubre de 2016, entregando dispositivos de luz solar como parte de una misión con Watts of Love.

Durante su visita a la colonia, Kuster conoció a un residente que fue el catalizador del proyecto “Colonia de leprosos – Amor, risas y fotos”. El residente no podía esperar a traer a Kuster a su habitación para mostrarle una de sus pocas posesiones: un retrato enmarcado de sí mismo como un joven antes de su exilio a la colonia. Quería mostrarme cómo era en la flor de la vida”, recordó Kuster, “el sentimiento de orgullo que tenía; el hombre decía:’No me veas como lo que soy ahora'”. Quiero compartir toda mi experiencia”. Eso es lo que inspiró todo el proyecto”.

Fotografía de Kevin Kuster

Combinando sus años de experiencia fotográfica con su deseo de traer un sentido de dignidad y orgullo a cada residente de la colonia, Kuster especifica dos objetivos para el proyecto:

  1. Llevar un retrato original enmarcado a cada uno de los residentes de la Colonia de la Lepra Khokana.
  2. Sensibilizar al público sobre la lepra y su curabilidad.

“El proyecto trata sobre la humanidad, la gente y la fotografía”, dijo Kuster durante nuestra entrevista a mediados de diciembre de 2016. “La mente humana piensa en fotos. La mente humana no piensa como un video o una película. Piensa en los momentos extremos y poderosos de tu vida. Tenemos una instantánea. Ese es el poder, ese es el valor de una fotografía”. Considere que muchos de los residentes de la colonia nunca habían tenido ni siquiera visto una foto de ellos mismos. Muchos residentes de los años 60, 70 y 80 fueron traídos a la colonia cuando eran niños pequeños. Nunca han sido fotografiados, nunca se les ha dado una sola huella.

Jim Harmer y el equipo de Improve Photography apoyan la misión de Kuster de llevar la fotografía a la colonia de lepra de Khokana.

Fotografía de Kevin Kuster

Fotografiar a los residentes

Antes de viajar a Nepal, la investigación de Kuster le mostró que las personas afectadas por la lepra a menudo son fotografiadas de una manera oscura, sombría y deprimente. Kuster dijo: “A veces los fotógrafos sólo exploran el primer nivel de la historia de estos sujetos. Muchos verían estas fotos y sólo pensarían que tienen una vida terrible. Algunos capturan sus fotos, las convierten en objetos y se van. No quería hacer eso.”

Durante la misión con Watts of Love, Kuster visitó la colonia durante tres días, hablando, interactuando, abrazándose y riendo juntos. Se hicieron amigos. Con esa amistad y tiempo juntos llegó la libertad y la confianza. La confianza era esencial porque a los ojos de Kuster “era obvio que nadie quería ser fotografiado. Son muy conscientes de que les faltan dedos, manos, ojos y extremidades. Yo era un completo extraño con esta gran DSLR, y no se sentían cómodos siendo fotografiados”.

Kuster sabía que podía llevar alegría a los residentes a través de la fotografía. Con el tiempo y la amistad de su lado, Kuster mostró a los residentes una fotografía sincera de la hermana de Kuster y de un residente abrazando y sonriendo, una instantánea de alegría y belleza. Cuando los residentes vieron esa foto, la reacción fue profunda. En la fotografía, Kuster les mostró un sentido más profundo de la humanidad y de la alegría en sus vidas.

Como Kuster continuó haciendo amistad con los residentes, comenzó el proyecto de retratos. Kuster quería que el retrato fuera sobre cada residente, no sobre el lugar donde viven o la difícil condición de su vida. “Quiero que la atención se centre en su personalidad, su sonrisa y su humanidad. La foto es para ellos. Quería fotografiarlos como lo haría con un cliente, pariente o amigo”.

Fotografía de Kevin Kuster

El proceso del retrato

Con un simple telón de fondo de tela negra comprado en una tienda textil nepalí, Kuster fotografió a tantos residentes como pudo durante su visita de octubre. Kuster utilizó un solo flash Yongnuo, un paraguas, un Canon 5DMarkiii y el objetivo Canon 24-70mm f/2.8.

“Tuve mucha suerte de tener tan poco equipo conmigo”, dijo Kuster. “Cuando estaba en Playboy, si no tuvieras 25 flashes a la vez, no estarías haciendo una buena foto. Ahora pienso: “Menos, menos, menos, menos”. Cuanto más equipo tengo, más pienso técnicamente y menos pienso creativamente”.

Kuster no quería que los retratos fueran sobre él como fotógrafo o como maestro de la iluminación. El objetivo era la simplicidad, ya que con una iluminación mínima Kuster podía estar presente con cada persona.

“Si hubiera tenido más equipo”, recuerda Kuster, “lo habría iluminado de otra manera, y habría estado mal. Me habría preguntado: “¿Necesito una luz de borde, una luz de pelo, un poco más para rellenar las sombras?”. Los retratos de Kuster no están pensados para que otros fotógrafos los analicen en busca de técnicas. Los retratos son para los residentes, para darles ese poderoso sentido de valor e historia, para mostrar que su historia y existencia importan.

Fotografía de Kevin Kuster

La importancia del tiempo y la atención

Kuster me contó la historia de dos residentes que fotografió. Los dos hombres llegaron a la oficina de la colonia donde Kuster había establecido su estudio improvisado. Los dos hombres llegaron con sombreros nepalíes envejecidos. También vinieron con una caja llena de papel de seda. Delicadamente envueltos en el papel de seda había sombreros nuevos. Los dos residentes se pusieron los sombreros en la cabeza y se prepararon para sus retratos.

Este simple momento podría haber pasado desapercibido, sólo un cambio de vestuario antes de que el obturador haga clic. Pero Kuster no dejó pasar el momento. Paró la sesión y les pidió que explicaran por qué se estaban cambiando el sombrero. Los dos hombres explicaron que este retrato era un momento para ellos sobre el honor y la dignidad. El sombrero era para una ocasión especial. El retrato, para ellos, era especial y de gran valor.

Kuster supo en ese momento la importancia de estos retratos. Kuster reconoció entonces que se le había concedido el honor de contar su historia. Con el proyecto “Colonia de leprosos – Amor, risas y fotos”, Kuster quiere hacer justicia a su historia. “Quiero que se cuente su historia, que se demuestre que la lepra existe, y que el mundo sepa que es curable. En 2016 se diagnostica la lepra y se envía a las personas a colonias por el resto de sus vidas”. Kuster espera que este proyecto y los retratos den a conocer la enfermedad, inspiren la conversación sobre su estigma y difundan el conocimiento de su curabilidad.

Fotografía de Kevin Kuster

Avanzando

La conclusión importante del proyecto de Kuster será un viaje de regreso a la colonia de lepra de Khokana en Katmandú, Nepal. Él espera estar presente cuando los residentes reciban su retrato. Quiere que se sientan iguales, dignos y valorados. “Quiero poner una huella en un marco en sus manos.” Kuster dijo: “Quiero estar presente para ver cómo es cuando la persona recibe su primera fotografía”.

Kuster documentará el viaje de regreso para que los demás puedan ver el momento en que cada residente recibe su primera foto en sus manos. “Ese momento es digno de ser capturado y compartido”, dijo Kuster, “Cuando otros vean ese momento, les ayudará a darse cuenta del valor de una foto impresa”.

Para Kuster, ahí es donde ve otra fuente de motivación: la fotografía en sí. “Pare y piense en sus imágenes personales que tienen valor”, dijo Kuster, “y piense en cuando la gente experimenta tragedia en su hogar. Lo primero que la gente busca son sus fotos. Lleva esa noción un paso más allá para alguien que nunca ha tenido una foto o quizás sólo la tiene de niño”.

La iniciativa de Kuster debería darnos a todos una mayor perspectiva sobre cómo nuestras fotografías tienen más valor y más poder de lo que nosotros y nuestros sujetos nos damos cuenta. “Ese valor, ese poder”, dijo Kuster, “existe cuando se ve la foto por primera vez y aumenta exponencialmente con el tiempo”.

Fotografía de Kevin Kuster

Considere una foto que le haya proporcionado a una familia, un amigo o un compañero de trabajo. Piensa en lo que esa foto podría significar para esa persona dentro de veinte o treinta años. Puede que ya no estés en la vida de esa persona, pero esa foto sí. El profundo valor que su fotografía aportará a esa persona es exactamente lo que los retratos de Kuster aportarán a los residentes de la colonia.

Hoy en día, una vida sin fotografías es inimaginable. Los residentes de la colonia de lepra viven esta noción inimaginable, un mundo sin fotografías. Kuster ha visto el poder y la emoción cuando esta noción se ha roto. En una isla remota en el Mar de China del Sur, Kuster fue testigo del momento en que una nativa de la isla de Ilin se vio a sí misma en una foto por primera vez: “Cuando la gente ve su foto por primera vez, no puede creerlo. Hay un shock. Las manos sobre sus bocas. Lloran. Cuando ves una imagen de ti mismo por primera vez, dices: “Yo importo”. Mi historia es importante. Mi vida es importante”.

Para ayudar a llevar ese profundo sentido de importancia a los residentes de la colonia de lepra de Khokana en Katmandú, Nepal, visite la página GoFundMe de Kevin Kuster. Si cada miembro del grupo de Facebook de Improve Photography Podcast donara $2.27, el proyecto de Kuster sería financiado. Haga su donación hoy mismo.

Para leer más sobre Kevin Kuster, visítelo en Instagram o en su sitio web.

Para más información sobre el trabajo y los antecedentes de Kevin Kuster, visite la siguiente página:

“Un día en la vida de Kevin Kuster”

“De los teléfonos inteligentes a las paredes del museo”

“50 bodas en un día”

“Un Smartphone, una DSLR y 40 Weddings”

“Kevin Kuster en Instagram”

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